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31 octobre 2013 4 31 /10 /octobre /2013 08:45

El planeta más parecido a la Tierra fuera del Sistema Solar

Recreación artística de Kepler-78b

Recreación artística de Kepler-78b TNG/A.HARUTYUNYAN

 

A 430 años luz de la Tierra, fuera de nuestro Sistema Solar, hay un pequeño planeta con una masa y una densidad similar al nuestro y que orbita una estrella parecida al Sol. Ha sido bautizado como Kepler-78b y según los astrónomos, es el planeta extrasolar más parecido a la Tierra de los encontrados hasta ahora. Y ya van más de mil.

Por lo que respecta a su composición, es rocoso y tiene hierro en su interior, al igual que la Tierra, como se detalla en dos investigaciones publicadas esta semana en la revista Nature.

Sin embargo, no pueden decir que sea un gemelo, ya que también hay notables diferencias. Por ejemplo, tarda mucho menos en orbitar su estrella que la Tierra el Sol. Apenas ocho horas y media, frente a los 365 días que emplea la Tierra en dar una vuelta al Sol. Por su proximidad con su estrella, los científicos están convencidos de que no puede albergar ningún tipo de vida, pues creen que se trata de un mundo extremadamente cálido en el que podrían registrarse temperaturas de entre 3.000 y 5.000ºC. "La altísima temperatura superficial descarta la presencia de agua", explica a EL MUNDO Emilio Molinari, director del Telescopio Nazionale Galileo en el Observatorio del Roque de los Muchachos, en La Palma, y coautor de uno de los artículos.

El Telescopio Nazionale Galileo, tras la puesta de Sol.

"Éste es sin duda el exoplaneta con características físicas más parecidas a nuestro planeta entre los descubiertos a la fecha de hoy", asegura Molinari. Con un espejo primario de 3, 58 metros de diámetro, el TNG, que depende del Instituto Italiano de Astrofísica, observa en el visible e infrarrojo.

Kepler-78b es también el exoplaneta más pequeño del que se han podido conocer de manera bastante precisa su masa y su radio. Ha sido posible gracias a un espectrógrafo de alta resolución diseñado específicamente para la búsqueda y el estudio de planetas extrasolares. Se trata de HARPS-N (High Accuracy Radial Velocity Planet Searcher - North), con el que los científicos esperan estudiar y confirmar qué candidatos observados previamente por el telescopio Kepler de la NASA pueden pasar a convertirse oficialmente en exoplanetas.

Una de las coautoras de este estudio es la española Mercedes López-Morales, que investiga en el Centro de Astrofísica Harvard-Smithsonian, en EEUU. "Lo que hace que consideremos a Kepler-78b un planeta especial es que es hasta ahora el más parecido a la Tierra que hemos descubierto en término de peso y tamaño. Es solo 1,7 veces más pesado que la Tierra y gracias a los datos del espectrógrafo HARPS-N y [el telescopio espacial] Kepler hemos podido determinar que es un planeta rocoso, con una densidad casi igual a la de la Tierra", afirma a través de un correo electrónico.

Una estrella parecida al Sol

Su estrella, denominada Kepler-78, es muy parecida a nuestro Sol: "Sólo es un 30% más pequeña, pero es del mismo color y temperatura superficial. Hasta el día de hoy, se ha detectado un único planeta a su alrededor, nombrado Kepler-78b", detalla Molinari.

"El calor en la superficie del planeta Kepler-78b haría que las rocas estuvieran en forma de lava. Su cercanía a su propia estrella implica también que su órbita debe ser inestable, y que en poco tiempo será arrastrado hacia su sol. Ha sido una gran suerte haberlo localizado antes de que se estrellara", añade el astrofísico italiano, que desde hace cinco años investiga en La Palma. Así pues, este planeta está destinado a desaparecer, aunque esto podría ocurrir dentro de 3.000 millones de años.

Emilio Molinari cree que es posible que nuestro Sistema Solar albergara alguna vez un planeta de estas características, que habría sido destruido en una etapa inicial de formación, sin que hubiera rastros en la actualidad.

El hecho de que tarde tan poco en dar una vuelta a su estrella ofrece a los científicos numerosas oportunidades para observar su comportamiento, ya que en una semana da unas 20 vueltas.

Mil exoplanetas

"A pesar de la desconfianza inicial sobre la posibilidad de detectar de verdad las huellas de exoplanetas, hemos demostrado que con una cantidad suficientemente grande de observaciones no sólo es posible sino que las tecnología de que disponemos es adecuada", afirma Molinari. Según detalla, para detectar la señal de Kepler-78b se realizaron 109 observaciones diferentes durante un total de 55 horas distribuidas entre mayo y agosto del 2013.

Por su parte, Mercedes López-Morales afirma "que el estudio de planetas extrasolares es uno de esos campos de investigación que más atrae al público y que despierta más pasiones" en la comunidad científica. Según sostiene, la búsqueda de planetas extrasolares ha logrado reunir a muchas de las mentes más brillantes en investigación, que están centradas en encontrar un gemelo de la Tierra. "Vamos, que es como el fútbol, el tenis, o la Fórmula 1 de los científicos", bromea. "Con tal equipo no es de extrañar que el descubrimiento de nuevos planetas haya progresado tanto en sólo dos décadas".

La búsqueda de un 'gemelo' de la Tierra

Emilio Molinari se muestra convencido de que en los próximos años serán capaces de detectar un planeta gemelo a la Tierra: "Para ello estamos dedicando tantos esfuerzos, ¡con muchos científicos y instrumentos delicados!", afirma. "Kepler-78b nos indica que planetas tan pequeños como la Tierra están casi al alcance de nuestros telescopios, y en la próxima década, seguro que con nuevos instrumentos y mucha paciencia, encontraremos una planeta gemelo o, por lo menos, con masa, densidad, temperatura y atmósfera similar a nuestra Tierra".

Mercedes López-Morales, que antes de comenzar a investigar exoplanetas, allá por el año 2007, diseñaba y construía telescopios robóticos y estudiaba física de estrellas más pequeñas que el Sol, donde se espera encontrar los primeros planetas habitables, se muestra aún más optimista que su colega italiano sobre cuándo encontrarán un auténtico gemelo de la Tierra: "Estamos ya muy cerca. Aún no podemos confirmarlos porque necesitamos más datos, pero ya hay una lista de varios candidatos a planetas como Kepler-78b que se encuentran lo suficientemente alejados de sus estrellas para albergar algún tipo de vida. Al paso que vamos, probablemente podremos anunciar el primero de esos planetas en un par de años", vaticina.

Según Molinari, " muchos países están financiando ahora nuevos espectrógrafos para los grandes telescopios y satélites para observar la composición de las atmósferas de estos planetas. Encontrar un planeta (o bien muchos) que puedan ser habitables será la próxima revolución copernicana y cultural".-

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Miguel Bakunin

 

 

Carl Sagan

Así, a medida que la ciencia avanza, Dios parece tener cada vez menos que hacer. Es un gran universo, desde luego, por lo que Él, Ella o Ello, podría estar ocupado provechosamente en muchos sitios. Pero lo que evidentemente ha ocurrido es que ante nuestros propios ojos ha ido apareciendo un Dios de los vacíos; es decir, lo que no somos capaces de explicar, se lo atribuimos a Dios. Después, pasado un tiempo, lo explicamos, y entonces deja de pertenecer al reino de Dios. Los teólogos lo dejan de lado y pasa a la lista de competencias de la ciencia.

 

Carl Sagan: “La diversidad de la ciencia” [2007]



 

Stepehen Hawking

"La estirpe humana no es más que un sustrato químico en un planeta pequeño, orbitando alrededor de una estrella mediana, en los suburbios de una galaxia del centenar de miles de millones que existen"

 

Carlos Marx

“Durante el curso de su desarrollo, las fuerzas productivas de la sociedad entran en contradicción con las relaciones de producción existentes, o, lo cual no es más que su expresión jurídica, con las relaciones de propiedad en cuyo interior se habían movido hasta entonces. De formas de desarrollo de las fuerzas productivas que eran, estas relaciones se convierten en trabas de esas fuerzas. Entonces se abre una era de revolución social” (1859)

 

 

Albert Einstein

Si una idea no parece absurda

de entrada,

pocas esperanzas

hay para ella.-

 

Groucho Marx

"El secreto de

la vida es

la honestidad y

el juego

limpio, si puedes

simular eso,

lo has conseguido."  

  

MARX, Groucho (1890-1977) 
Actor estadounidense